Quelle est la définition scientifique d'un dinosaure, selon les experts?

Quelle est la définition scientifique d'un dinosaure, selon les experts?

Un des problèmes pour expliquer la définition scientifique du mot "dinosaure" est que les biologistes et les paléontologues ont tendance à utiliser un langage beaucoup plus sec et plus précis que votre enthousiaste moyen des dinosaures dans la rue (ou dans une école primaire). Ainsi, alors que la plupart des gens décrivent intuitivement les dinosaures comme de "gros lézards écailleux et dangereux disparus il y a des millions d'années", les experts ont une vision beaucoup plus étroite.

En termes d’évolution, les dinosaures sont les descendants terrestres des archosaurs, reptiles pondeurs d’œufs qui ont survécu à l’extinction permien-triasique il y a 250 millions d'années. Techniquement, les dinosaures peuvent être distingués des autres animaux descendants des archosaures (ptérosaures et crocodiles) par une poignée de bizarreries anatomiques. La principale est la posture: les dinosaures avaient une démarche droite et bipède (comme celle des oiseaux modernes), ou s’ils étaient des quadrupèdes, ils avaient un style raide et à la jambe droite qui marchait à quatre pattes (à la différence des lézards, des tortues et des lézards modernes). crocodiles, dont les membres s'affaissent sous eux lorsqu'ils marchent).

Au-delà, les caractéristiques anatomiques qui distinguent les dinosaures des autres animaux vertébrés deviennent plutôt mystérieuses; essayez une "crête deltopectorale allongée sur l'humérus" pour la taille (c'est-à-dire un endroit où les muscles se connectent à l'os du bras). En 2011, Sterling Nesbitt, du Musée américain d'histoire naturelle, a tenté de relier tous les subtilités anatomiques qui forment les dinosaures. Parmi ceux-ci sont un rayon (os du bras inférieur) au moins 80% plus petit que l'humérus (os du bras supérieur); un "quatrième trochanter" asymétrique sur le fémur (os de la jambe); et une grande surface concave séparant les "surfaces articulaires proximales" de l'ischion, autrement dit du pelvis. Avec des termes comme ceux-ci, vous pouvez voir pourquoi le mot "grand, effrayant et éteint" est plus attrayant pour le grand public.

Les premiers vrais dinosaures

Nulle part la ligne qui sépare les "dinosaures" et les "non-dinosaures" n'est-elle plus ténue qu'au cours de la période du Trias moyen à la fin du Trias, lorsque diverses populations d'archosaures commençaient à peine à se diviser en dinosaures, ptérosaures et crocodiles. Imaginez un écosystème rempli de dinosaures élancés à deux jambes, de crocodiles également élancés (oui, les premiers crocs ancestraux étaient bipèdes et souvent végétariens), et d'archosaures à la vanille lisse qui recherchaient tout le monde comme leurs plus évolués. les cousins. Pour cette raison, même les paléontologues ont du mal à classer définitivement les reptiles du Trias comme Marasuchus et Procompsognathus; à ce niveau de détail évolutif, il est pratiquement impossible de choisir le premier "vrai" dinosaure (bien que l'on puisse argumenter en faveur de l'Amérique du Sud. Eoraptor).

Dinosaures Saurischiens et Ornithischiens

Pour des raisons de commodité, la famille des dinosaures est divisée en deux groupes principaux. Pour simplifier énormément l'histoire, il y a environ 230 millions d'années, un sous-groupe d'archosaures s'est scindé en deux types de dinosaures, caractérisés par la structure de leurs os de la hanche. Les dinosaures Saurischian ("à lézards") ont ensuite été transformés en prédateurs tels que Tyrannosaurus rex et d'énormes sauropodes comme Apatosaurus, tandis que les dinosaures ornithischiens ("à hanches d'oiseaux") consistaient en un assortiment varié d'autres phytophages, notamment des hadrosaures, des ornithopodes et des stégosaures. (De manière confuse, nous savons maintenant que les oiseaux descendent de dinosaures à "lézard à hanche" plutôt qu'à "à hanche d'oiseau".) Découvrez comment les dinosaures sont classés.

Vous avez peut-être remarqué que la définition des dinosaures donnée au début de cet article ne concerne que les reptiles terrestres, ce qui exclut techniquement les reptiles marins tels que Kronosaurus et reptiles volants comme Pterodactylus du parapluie de dinosaure (le premier est techniquement un pliosaure, le second un ptérosaure). Les grands thérapides et les pelycosauriens du permien, tels que Dimetrodon et Moschops. Certains de ces anciens reptiles auraient donné votre moyenne Deinonychus une course pour son argent, rassurez-vous, ils n'étaient pas autorisés à porter des insignes de nom «dinosaure» pendant les danses de l'école de la période jurassique.