Sbeitla

Sbeitla

Sbeitla en Tunisie était autrefois une ville antique florissante, dont les vestiges spectaculaires comptent parmi les meilleures ruines romaines du monde.

Ce site surprenant, également connu parfois sous le nom de Sufetula, a prospéré en tant que colonie romaine à partir du 1er siècle de notre ère avant de devenir un centre chrétien, une ville byzantine et – après une brève période sous le préfet Grégoire – d'être pris par les musulmans.

Aujourd'hui, les ruines de Sbeitla font allusion à la grande ville qui se trouvait autrefois ici. La plupart des sites datent du IIe ou du IIIe siècle de notre ère. Les points forts incluent ses temples de Jupiter et de Minerve, tous deux situés dans le magnifique forum. Il y a des arches dédiées à Dioclétien et à Antionius Pius, un bain complet avec des mosaïques colorées et des preuves de l'aménagement des rues, y compris les habitations et les routes.

Il y a aussi un musée sur le site qui examine l'histoire de la région et comprend un éventail de découvertes de Sbeitla. Ce site incroyable figure parmi nos 10 meilleures attractions touristiques de la Tunisie.


Sufetule

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Sufetule, moderne Subayṭilah ou Sbeitla, ancienne ville romaine à 31 km à l'est-nord-est de l'actuelle Al-Qaṣrayn, Tunisie. Probablement originaire d'un fort pendant les campagnes romaines contre le rebelle numide Tacfarinas (17-24), il est devenu un municipe sous l'empereur Vespasien (69-79) et un colonie sous Marc Aurèle (161-180) ou son fils Commode.

A Sufetula, comme ailleurs à l'intérieur de la Tunisie, l'habileté romaine dans la conservation et l'utilisation de réserves d'eau limitées a produit une prospérité agricole, basée principalement sur la culture de l'olivier, qui n'a été retrouvée qu'à l'époque moderne. La ville a été détruite par les Arabes en 646 après JC, après une grande bataille avec l'Empire byzantin, laissant des vestiges impressionnants entourant son forum, dont un arc de triomphe de l'empereur Antonin le Pieux (règne 138-161) et trois temples.

Cet article a été récemment révisé et mis à jour par Amy Tikkanen, directrice des services correctionnels.


Sbeitla - Histoire

Bien que Sbeitla soit l'un des sites les mieux conservés de Tunisie, son histoire est peu connue. Certains signes, tels que la découverte d'une stèle punique et la présence de mégalithes dans la région, indiquent que la vie était arrivée tôt dans la région, bien qu'il n'y ait aucune preuve d'une quelconque forme de vie urbaine avant l'arrivée des Romains. Pour autant que l'on sache, les steppes n'étaient habitées que par des tribus nomades jusqu'à ce que la Troisième Légion d'Auguste établisse une garnison à Ammaedara. Après la révolte menée par le chef berbère Tacfarinas, la région fut d'abord pacifiée puis développée par l'empereur Vespasien et ses fils. Dans le même temps, Ammaedara est promue au rang de colonie et d'autres villes de la région sont créées ou développées.
Quelques rares inscriptions découvertes ces dernières années suggèrent que la ville a fait l'objet d'un développement administratif classique dans la province romaine d'Ifriqiya. L'expansion de l'industrie de l'huile d'olive [le climat était parfait pour la production d'olives, l'aliment de base des légions de Rome] a assuré la prospérité de la ville à partir du IIe siècle avant J.-C., et a fourni le financement pour la construction d'un magnifique forum. Cette prospérité se serait poursuivie aux IIIe et IVe siècles, même si ce fut une période de déclin de l'approbation des Empereurs d'établir l'évêché à Sbeitla, qui, selon les chroniqueurs de cette époque, fut capturé et pillé. Il semblerait que la fortune de la ville décline après ces événements, et continue de végéter jusqu'à ce que toute la Tunisie soit finalement conquise par les Arabes.
Au cours des siècles qui ont suivi la conquête, la vie urbaine à Sbeitla s'est détériorée à un point tel que la terre a fini par retrouver ses origines nomades.

La passerelle Antonine

La porte du Forum peut être datée [138-161 après J.-C.] grâce à une inscription qui fait référence à l'empereur Antoine Pieux et à ses deux fils adoptifs, Marc-Aurèle [le futur empereur et philosophe] et Licius Verus. La porte, construite en arc de triomphe, fait partie des anciens murs, quoique d'une épaisseur moindre.

Il s'agit d'une vaste esplanade presque carrée pavée de dalles de pierre, elle est entourée d'un mur contre lequel se dressent des salles ou de grandes salles [chacune surmontée d'un portique couvert soutenu par des colonnades], bien que l'usage auquel elles ont été faites n'a jamais été clairement établi. Au fil des siècles, la place a été agrandie et les murs restaurés à plusieurs reprises.

Bien qu'il n'y ait aucune inscription pour indiquer à qui ils étaient dédiés, on suppose généralement qu'il s'agissait d'un Capitole dédié aux trois divinités du Panthéon romain officiel, Jupiter, Junon et Minerve. Au lieu de construire un seul temple divisé en trois chapelles ou niches [comme on en trouve par exemple à Dougga], les bâtisseurs de Sbeitla conçurent un projet beaucoup plus grandiose pour leur ville et construisirent un temple pour chaque divinité. C'était quelque chose qui, à notre connaissance [et vu le coût du projet], n'a été tenté qu'une seule fois ailleurs. Pour donner une unité à l'ensemble le temple central était précédé d'une tribune sans marches, et l'on accédait au temple central par les deux temples latéraux on imagine aisément les processions effrayées se déplaçant de chaque extrémité du forum et convergeant symétriquement vers le temple central , qui était plus richement décoré et orné que les deux autres.

L'église de Bellator

Comme souvent sur les sites antiques, cette église a été érigée sur un édifice datant d'une époque antérieure. Assez modeste dans ses proportions et ses décorations, elle possède deux absides et un baptistère transformés en une chapelle dédiée à l'évêque catholique Jucundus, qui y vécut au début du Ve siècle et, on le croit généralement, fut martyrisé par les vandales ariens.

L'église de Vitalis

Immédiatement à côté de l'église de Bellator se trouve une autre basilique catholique, plus grande, toujours avec deux absides. Derrière l'un d'eux se trouve un baptistère décoré de mosaïques.

L'église de Servus le Prêtre

Celui-ci a été construit dans la cour d'un ancien sanctuaire païen, tandis que le temple lui-même abrite le baptistère. Il est possible qu'il s'agisse de la cathédrale donatiste ou, en tout cas, de celle d'une autre secte non catholique.

Sbeitla possède trois fontaines publiques datant du IVe siècle. Le meilleur d'entre eux est situé près du Forum le bassin de la fontaine est fermé à l'arrière et de chaque côté par une colonnade. La deuxième fontaine jouxte l'église de Servus et la troisième [qui a été convertie en habitation à un certain moment pendant les âges sombres] est sur la route qui mène à l'amphithéâtre.

Ceux-ci ont été construits à proximité du théâtre. Ils n'ont rien de la symétrie qu'on s'attend habituellement à trouver. Il y a deux caldaria, identifiables par l'hypocauste sous les étages, bien que les deux salles ne soient pas au même niveau ni sur le même axe. La disposition de la frigidaria, aussi, irrégulière, et il est évident que le bâtiment a été modifié à un moment donné. Certaines chambres sont décorées de mosaïques colorées.

Ceux-ci sont situés juste au nord de l'église de Servus. Considérablement plus petits que les bains principaux, ils sont tombés dans un mauvais état de conservation.

Bien que mal conservés, ils n'ont pas encore été entièrement fouillés. Les anciens habitants d'Ifriqiya, grands amateurs des jeux dans l'arène, ont renforcé le bâtiment avec des pierres - dont certaines portent des inscriptions - provenant du forum. Il est possible que cet amphithéâtre ait également servi de refuge improvisé et de forteresse.

A l'époque byzantine, une série de petits forts, destinés à servir d'abris à la population, ont été construits le long de la route qui mène à l'arc de triomphe construit en l'honneur de la Térarchie.
Ils se composent d'une porte murée sans enceinte, dont le seul accès se faisait par une échelle. L'intérieur était divisé en pièces, et il y avait un puits pour assurer un approvisionnement suffisant en eau pendant un siège.


1911 Encyclopdia Britannica/Sbeitla

SBEITLA (anc. Sufetule), une ville en ruines de Tunisie, 66 m. S.W. de Kairawan. Longtemps enfouie sous le sable, c'est la plus belle et la plus étendue des cités romaines de la régence. Il se dresse au pied d'une colline au bord d'une rivière, ici vivace, mais à une courte distance au-delà perdu dans les sables. La ruine principale est une enceinte rectangulaire de 238 pi sur 198 pi, connue sous le nom de Hiéron, ayant trois petites et une grande entrée. La grande porte d'entrée est une belle arche monumentale en bonne conservation, avec une inscription à Antoninus Pius. Face à l'arc, à l'intérieur du Hiéron, leurs murs de fond formant un côté de l'enceinte, sont trois temples, reliés entre eux par des arcs, et formant un seul dessin. La longueur de toute la façade est de 118 pieds. La chambre principale du temple central, qui est d'ordre composite, mesure 44 pieds. celles des temples latéraux, de style corinthien, sont plus petites. Les murs du temple du milieu sont ornés de colonnes engagées ceux des autres édifices à pilastres. Les portiques sont tombés et leurs colonnes monolithiques brisées, avec des fragments de corniches et autres maçonneries, s'entassent dans l'enceinte, qui est encore en partie pavée. (En 1901, une violente tempête endommagea davantage les temples et força le portail à sortir de la perpendiculaire.) Les autres ruines comprennent un arc de triomphe de Constantine, un pont encore en état de marche et un donjon carré ou tour de date tardive.

L'histoire ancienne de Sufetula n'est conservée que dans certaines inscriptions. Sous Antonin et Marc-Aurèle, il semble avoir été un épanouissement dans la ville, le quartier, maintenant désolé, étant alors très fertile et couvert de forêts d'oliviers. Il a été en partie reconstruit pendant l'occupation byzantine et est devenu un centre du christianisme. Au moment de l'invasion arabe, c'était la capitale de l'exarque Gregorius, et à l'extérieur de ses murs la bataille a eu lieu dans laquelle il a été tué sa fille, qui est dit par les historiens arabes d'avoir combattu aux côtés de son père, est devenu l'épouse d'un des dirigeants arabes. Les envahisseurs ont assiégé, capturé et mis à sac Sufetula, et il n'est pas mentionné par la suite dans l'histoire. Ce n'est qu'à la fin du XIXe siècle que les ruines ont été minutieusement examinées par les savants français.

Voir A. Graham, Afrique romaine (Londres, 1902) Sir R. L. Playfair, Voyages sur les traces de Bruce (Londres, 1877).


Bataille pour le col de Kasserine : la 1re division blindée a été prise en embuscade par les Corps Africain à Sidi Bou Zid

Les vents furieux du Sahara ont balayé les montagnes et les plaines du centre de la Tunisie juste avant l'aube du dimanche 14 février 1943. Saint Valentin. Les courants hurlants et la poussière tourbillonnante masquaient les manœuvres des groupements tactiques blindés allemands qui avançaient. A 04h00, avec détermination, des éléments des 10e et 21e divisions blindées de crack avaient lancé une attaque par les cols de Faid et Maizila. Les chars allemands se dirigeaient vers le village de Sidi Bou Zid, où le général Dwight D. Eisenhower lui-même avait inspecté les dispositions avancées des troupes américaines trois heures plus tôt.

Les groupes panzer mettaient en œuvre un plan personnellement approuvé par Adolf Hitler et calculé pour soulager la pression sur le maréchal Erwin Rommel’s Afrika Korps. À l'est, la huitième armée du général britannique Bernard L. Montgomery, qui avait chassé Rommel d'Égypte, se regroupait pour un assaut final. Le flanc ouest de Rommel était également menacé par des incursions alliées imminentes à travers les cols de la Dorsale orientale, une chaîne de montagnes allant de la rivière Miliane à Maknassy. Le « Renard du désert » considérait avec dédain l'interminable retraite d'Égypte et aspirait à une occasion de reprendre l'offensive. Pour éviter d'être piégé dans un étau de serrage, il se retourna et frappa le premier. La campagne de Kasserine, le premier affrontement majeur entre les armées américaine et allemande pendant la Seconde Guerre mondiale, avait commencé.

L'essence du plan de Rommel était de contre-pousser à travers ces cols de montagne, de pénétrer profondément au nord-ouest et de perturber complètement l'arrière des Alliés. Il entendait infliger aux Américains une défaite retentissante qui insufflerait un sentiment d'infériorité aux troupes vertes et donnerait à son armée aux abois un peu de répit. Face aux Allemands se trouvaient des unités fragmentées de la 1ère division blindée, étirées pour couvrir un front de 60 milles. Ce fut la première division américaine à engager les Allemands au combat, la première à combattre dans le désert et, ironiquement, la seule des 16 divisions blindées américaines de la Seconde Guerre mondiale à ne recevoir aucun entraînement à la guerre dans le désert.

En ce matin fatidique, l'allemand Panzerkampfwagen Mk.IVs, soutenu par un nouveau Pzkw de 60 tonnes. MK.VI Tigers, retournés, à travers et autour des lignes américaines. Le lieutenant-général Heinz Ziegler, adjoint du colonel général Hans von Arnim, a dirigé la force d'attaque.

Le fer de lance de l'opération "Spring Wind" était le 591e détachement de tigres. Les 7e Panzer et 86e Panzergrenadier les régiments ont soutenu cette force de choc. Spring Wind avait quatre points de poussée : Kampfgruppe (KGr.) Gerhardt a contourné la bordure nord du Djebel Lessouda, tandis que KGr. Reimann a avancé directement le long de la route de Faid. Au sud, des unités de la 21e Panzerdivision ont afflué par le col de Maizila et se sont divisées en deux groupes pour encercler Sidi Bou Zid. KGr. Schuette a avancé vers le nord et KGr. Stenkhoff à l'ouest.

Les éléments avancés de la 168e équipe de combat régimentaire américaine, répartis entre les djebels de Lessouda, Garet Hadid et Ksaira (collines), ont été contournés et rapidement abandonnés. Au moins 2 000 hommes ont été piégés. Ils y avaient été imprudemment placés par le commandant du IIe Corps, le général de division Lloyd R. Fredendall, qui n'avait même jamais visité les lignes de front.

Les efforts acharnés pour tenir la ligne se sont poursuivis toute la matinée. À midi, 51 chars M-4 Sherman du 3e Bataillon, 1er Régiment blindé, se sont déployés pour engager l'ennemi. Un combat acharné s'ensuivit, entraînant la perte de 44 chars du bataillon. Le noble sacrifice, brillamment dirigé par le lieutenant-colonel Louis I. Hightower, a temporairement retardé la progression des panzers. Mais au crépuscule, les Allemands avaient capturé Sidi Bou Zid. Leur objectif atteint, ils s'arrêtèrent, satisfaits de consolider leurs acquis.

À 23 h 20 ce dimanche-là, après avoir conduit toute la nuit, le lieutenant-colonel James D. Alger est arrivé à la ferme tunisienne qui deviendrait le quartier général du Commandement de combat (CC) C du IIe Corps américain. Le 2e bataillon du 1er régiment blindé du "Gentleman Jim" d'Alger avait couru de son bivouac caché près de Maktar à une zone de rassemblement dans un avant-poste au sud de Hadjeb el Aioun. Alors que ses pétroliers se ravitaillaient, Alger attendait l'arrivée du colonel Robert I. Stack et de son groupe du quartier général de la division. Ils portaient ses ordres de contre-attaque.

L'Alger facile à vivre était entré dans une situation désespérée et fluide ce soir-là. Les Allemands savaient que les forces d'infanterie américaines étaient piégées sur les collines de Lessouda et de Ksaira et prévoyaient de les anéantir. Les commandants américains à l'arrière se préparent à contre-attaquer le lendemain matin pour secourir l'infanterie isolée, reprendre Sidi Bou Zid et repousser les Allemands.

À l'avant-garde de la force de contre-attaque se trouverait le 2e bataillon d'Alger. Il n'avait jamais été au combat auparavant. L'unité effectuait des incursions de reconnaissance dans la vallée d'Oussseltia au nord lorsque l'attaque à travers le col Faid a commencé. A 15h00, le 2e Bataillon reçut l'ordre de se rendre immédiatement à Hadjeb el Aioun, et Alger reçut l'ordre de se présenter à Stack, qui venait d'être placé à la tête du CC C assemblé à la hâte. unités sur le front du CC A&8217 avaient été battues et qu'un nombre inconnu d'Allemands s'étaient déplacés par Faid Pass.

Stack et son entourage sont arrivés au poste de commandement à 02h30, le lundi 15 février. Alger n'a reçu que des informations préliminaires lors du briefing initial. Une heure plus tard, deux lieutenants de la compagnie de reconnaissance du régiment lui font un récit de première main de la bataille autour de Lessouda. Malgré ce qu'ils avaient vu, les deux avaient peu de connaissances sur la force et la disposition allemandes. Il n'y avait pas de cartes de terrain de la région pour qu'Alger puisse les examiner.

Les ordres de marche et de contre-attaque pour le CC C ont été émis à 04h00, à partir d'un plan personnellement rédigé par le major-général Orlando Ward, le commandant de la 1ère division blindée. Le plan de Ward était basé sur une estimation du renseignement de 40 chars allemands près de Sidi Bou Zid. En fait, comme il l'apprendra plus tard à son grand dam, il y en avait plus de 100 dans le village, ainsi que des canons antichars de 47 mm et 88 mm.

L'ordre de la salle d'empiler se lit comme suit : « Mission au CC C….Cette force se déplacera vers le sud et, par le feu et la manœuvre, détruira les forces blindées ennemies qui ont menacé notre emprise sur la région de Sbeitla. Il mènera ainsi sa manœuvre pour aider au retrait de nos forces à proximité du Djebel Ksaira, pour finalement se retirer dans la zone au nord du Djebel Hamra pour d'autres actions.

Deux divisions blindées allemandes et une partie d'une troisième, ainsi que des unités de soutien, ont attendu près de Sidi Bou Zid pour entraver la poussée d'Alger et déjouer sa mission. Contre cette force redoutable, les Américains envoyaient un bataillon de chars non-initié, renforcé par une compagnie de chasseurs de chars composée de halftracks équipés de canons de 75 mm. Le mouvement frontal serait soutenu par le 68e bataillon d'artillerie de campagne blindé, moins la batterie A, et le 6e bataillon d'infanterie blindée, roulant derrière en halftracks.

Alors que le briefing se poursuivait, Alger a appris que son bataillon de chars avait reçu l'ordre d'attaquer dans une formation composée d'une colonne de compagnies, avec l'aile centrale en arrière. Deux pelotons seraient en ligne dans un front étroit pour fournir de la profondeur, avec le troisième peloton de chaque compagnie vers l'arrière central en réserve. Chaque flanc devait être couvert par un peloton de chasseurs de chars lourds.

Le commandant du 1er régiment blindé, le colonel Peter C. Hains, a expliqué les contours géographiques connus et les caractéristiques de la région à Alger. Il l'a informé des oueds profonds et irréguliers sur son chemin et a indiqué qu'ils étaient praticables à certains endroits. Seules trois cartes étaient disponibles, et celles-ci étaient toutes à une échelle qui fournissait peu de détails. Il n'y avait toujours pas de cartes de terrain à partir desquelles travailler. Pire encore, il n'y avait pas eu de reconnaissance en avant depuis le point de départ jusqu'à Sidi Bou Zid même.

À 05h00, Alger est retourné dans la zone de rassemblement du bataillon et a donné les ordres de marche et d'attaque à ses hommes. À 6 h 20, son bataillon est sorti et s'est dirigé depuis la position de barrage, à trois milles au sud du carrefour routier qui sera plus tard connu sous le nom de Kern’s Crossroads.

Entre 07h00 et 11h00, le mouvement du bataillon le long de la route jusqu'au point de départ a été interrompu à plusieurs reprises par des opérations de reconnaissance. Alors que le bataillon se rapprochait du carrefour, Alger ordonna à son peloton de reconnaissance de se placer sur le flanc droit. Il avait choisi la compagnie D du capitaine Province M. Winkler pour mener l'attaque. La compagnie F du capitaine John L. Peyton est venue ensuite, suivie par les canons d'assaut du bataillon, l'artillerie automotrice commandée par le lieutenant Leo J. Farber. En réserve, se trouvait la compagnie E, commandée par le capitaine Harris O. Machus et le major William W. Emory. Le 3e bataillon, le 6e d'infanterie blindée et les compagnies B et C du 68e bataillon d'artillerie blindée ont soutenu ces éléments avancés. Des pelotons de chasseurs de chars étaient situés sur chaque flanc.

Deux observateurs d'artillerie avancés se sont présentés au bataillon dans la zone de rassemblement. Alger a envoyé son propre opérateur radio, l'adjudant Frank D. Leger, Jr., pour tenter d'ajuster leurs radios au filet du bataillon. En raison de la précipitation, cependant, les radios n'avaient pas été synchronisées au moment où l'attaque a commencé.

Alger a rencontré ses officiers pour vérifier la direction de l'assaut et confirmer les ordres d'attaque. En l'absence de cartes de terrain, il a utilisé le nez nord du Djebel Ksaira comme point de référence pour son attaque.

La compagnie D s'est déplacée loin à l'avant et à l'est du point de barrage. Ses deux pelotons de tête, en ligne, précédaient le groupe principal de 500 mètres, pour servir de force de couverture. Vers midi, Alger a grimpé au sommet d'une colline avec Hains et Hightower, et ils ont balayé la route d'attaque à l'est en direction de Sidi Bou Zid, à 21 km.

Le village s'étendait sur une plaine ensoleillée coupée de ravins et de lavoirs escarpés. Ils ont discuté du terrain, des points de passage probables et des objectifs de la journée. Ensuite, ils ont indiqué les emplacements probables des canons antichars. Cependant, ils n'avaient qu'une vague idée de ce qui les attendait près de Sidi Bou Zid.

En fait, les Allemands avaient installé des canons antichars et de l'artillerie sur des positions élevées autour du village. D'autres étaient établis à l'intérieur ou à proximité, couverts de bâtiments, de murs, d'oueds et de bosquets. De plus, toute l'étendue de la force adverse était masquée par les caractéristiques géographiques.

Malgré de nombreuses causes d'inquiétude, l'attaque devait se poursuivre. Après avoir arpenté le terrain, Hains s'est tourné vers Alger et lui a dit : « Cherchez l'armure ennemie et détruisez-la. »

« Oui, monsieur », a répondu Alger avec un salut intelligent. Ils se sont tous serré la main et Hightower a souhaité bonne chance à son subordonné et a dit qu'il espérait qu'ils obtiendraient 4 contre 1 en leur faveur. Juste au moment où ils se séparaient, préfigurant peut-être ce qui allait arriver, le carrefour a été lourdement bombardé par 14 Junkers Ju-87 Stukas. La frappe aérienne a dispersé les véhicules d'Alger et retardé le début de l'attaque. Les dégâts étaient légers, mais les pilotes allemands ont pu transmettre la taille et la disposition de la force américaine à leurs ravitailleurs en attente à Sidi Bou Zid.

Alger est monté dans la tourelle du char de commandement du bataillon et à 13h00 a reçu l'ordre de commencer l'attaque. Alors que le char d'Alger se mettait en position avec la compagnie D, Stack a regardé la formation passer depuis son poste de commandement élevé sur le Djebel Hamra. Il était heureux que la force attaquante se déplace avec une précision de terrain de parade et respecte des intervalles appropriés. C'était un mouvement de manuel organisé, parfait, comme si le bataillon effectuait des manœuvres, sans rouler pour rencontrer un ennemi mortel. Alors que Stack scannait Sidi Bou Zid à travers des jumelles, le « Stars and Stripes Forever » a explosé à partir d'une radio de camion dans la plaine ci-dessous. La petite troupe s'avança dans le désert ouvert, entièrement exposée à l'ennemi.

En 1350, la force de tête avait passé au sud de la ville de Sadaguia, et le peloton de chasseurs de chars sur le flanc gauche était entré dans la ville. Alors que la compagnie D reconnaissait le premier grand fossé d'irrigation et l'oued à l'est de Sadaguia pour trouver un passage, un autre vol de Stukas bombarda la ville en piqué et mitrailla la colonne qui avançait. Le peloton de chasseurs de chars n'a pas quitté la ville.

La compagnie D a trouvé un seul point de passage, et chaque Américain a été forcé de converger et de traverser à cet endroit unique. Cependant, un seul réservoir a été perdu dans le fossé d'irrigation humide, en raison d'une piste projetée.

Alors que ses chars avançaient, Alger reçut un message du capitaine Robert L. Sweeney : « Nos oiseaux visiteront bientôt le premier objectif. Retardez l'attaque jusqu'à ce qu'ils aient terminé la mission. Alger a dit à ses commandants qu'un soutien aérien était en route. Pour éviter d'être pris au milieu d'une attaque aérienne amie, les Américains ralentissent considérablement leur allure. Malheureusement, la frappe aérienne attendue ne s'est jamais concrétisée.

Alors que le char de commandement de Winkler et le reste de la compagnie D approchaient du deuxième oued, ils ont été inondés de rafales d'air. L'équipage trié sur le volet de Winkler était ensemble depuis l'Irlande du Nord. Ils avaient subi des bombardements en piqué de Stuka et des mitraillages de convois pendant la longue marche depuis l'Algérie, mais ils n'avaient jamais connu de tirs d'artillerie aussi intenses. Le sergent Everett Gregg, le commandant du char, était l'assistant conducteur/tireur ce jour-là. Alphonse Urbanovski était le chauffeur. Le conducteur habituel, Philip Caldwell, s'était déplacé vers un chasseur de chars arrière pour faire de la place au capitaine Winkler, qui emmenait la compagnie au combat. Dans la tourelle avec Winkler se trouvaient Lee C. Kaser, l'opérateur radio/chargeur, et le caporal Robert A. Newton, le tireur de 75 mm.

Dans l'ensemble, les hommes étaient impatients de voir l'action et fiers de leur travail. "Nous sommes sacrément heureux d'être des pétroliers", a écrit Newton. ‘A côté de l'Air Corps, et nous le contestons, nous sommes l'élite de l'Armée. Nous ne serions dans aucune autre branche du service. Il y a un sentiment particulier de fierté d'être un pétrolier que seul un pétrolier connaît.

Les pétroliers ont roulé vers Sidi Bou Zid, confiants que leurs nouveaux Sherman les mèneraient à bien. L'équipage de Winkler avait consciencieusement entretenu son char pour cette éventualité. "La grande tradition de la cavalerie à partir de laquelle nous avons évolué est toujours avec nous", a écrit Newton. ‘La monture vient en premier.’

Le 1er peloton de Winkler, sur le flanc gauche, a commencé à traverser le deuxième oued et a été la cible de tirs de canons antichars dressés sur la traversée à une distance de 350 mètres. Des obus affluaient du nord et éclataient tout autour d'eux. Beaucoup ont même débarqué sur le 3e peloton, tenu en réserve à 500 mètres en arrière. Les 1er et 2e pelotons ont alors engagé les canons antichars allemands, les ont tous mis hors de combat et ont envahi leurs positions. Quatre canons antichars de 88 mm et deux canons de 47 mm ont été détruits. Environ 50 membres du personnel ennemi ont été tués.

Alors que les chars continuaient de traverser le deuxième oued, les bombardements s'intensifiaient. L'incendie le plus violent a afflué des pentes ouest de Garet Hadid, au sud-est de Sidi Bou Zid. La progression de la société F’s a été ralentie par le martèlement à grande vitesse. Alger a appelé à des tirs de contrebatterie, mais il n'y a pas eu de réponse à son message. Il a ensuite demandé à Winkler d'utiliser son peloton de réserve sur la cible si possible. Pendant ce temps, la batterie C du 68e bataillon d'artillerie blindée, répondant à une demande de l'observateur avancé chevauchant avec la compagnie F, s'est déplacée et a fourni le feu de contrebatterie nécessaire. Les hommes d'Alger ont continué à scruter le ciel en vain pour un soutien aérien.

A 1420, le hameau de Sidi Salem apparaît. En 1430, la compagnie D avait fini de traverser le troisième oued du côté ouest du village. C'est alors que les Allemands déchaînent toute la fureur de leur artillerie mise en place. Un feu dense a afflué de Sidi Bou Zid, qui se trouvait encore à cinq kilomètres à l'est. Les stukas sont tombés du ciel, ajoutant à l'assaut.

Alger a ordonné à la compagnie F de rouler vers la droite afin de couvrir le flanc sud. Il a également ordonné à la compagnie de se préparer à balayer vers le versant ouest de Garet Hadid pour détruire les installations d'artillerie ennemies qui faisaient tant de ravages sur le bataillon. La compagnie E reçut l'ordre de rester en réserve, derrière le deuxième oued.

La compagnie D, avec Alger en remorque, a atteint le bord de Sidi Salem à 15h00. Les chars ennemis et les véhicules à roues sont apparus au sud et ont chargé vers la ville. Le char d'Alger et le peloton de flanc droit de la compagnie D ont engagé et assommé deux chars allemands et ont incendié certains des autres véhicules. Ils se sont ensuite déplacés lentement dans la ville.

En 1515, l'occupation de Sidi Salem par la compagnie D est terminée. Les chars de Winkler se sont déplacés à travers la ville, brisant les nids de mitrailleuses installés dans les maisons. Alors que les chars américains se déplacent vers l'est de la ville dans une reconnaissance agressive, Alger fait demi-tour pour vérifier la progression de la compagnie F.

Juste à l'est de Sidi Bou Zid, le lieutenant Kurt E. Wolff, un commandant de char allemand, était sur le point de se servir une tasse de café lorsque son officier de communication a signalé des nuages ​​de poussière à l'horizon ouest. Les Allemands savaient que la poussière signifiait que les Américains venaient. A l'aide de jumelles, ils comptèrent 30 chars américains à environ 5 500 mètres de leur position. Deux compagnies allemandes se trouvaient plus au sud, et un régiment de chars allemand complet était prêt au nord-est. Dans 10 minutes, les Américains seraient suffisamment proches pour qu'il ouvre le feu.

Alors que Wolff montait dans son char et ordonnait de démarrer le moteur, son commandant est passé à côté et a lancé ses ordres : ‘Conduisez tout droit sur l'ennemi et arrêtez-le. La 1re Compagnie sera conduite sur leur flanc. Ne reculez en aucun cas.’

Il y avait 14 chars dans la compagnie centrale de Wolff, y compris des Tigres. Le premier objectif des Allemands était une colline plate recouverte de cactus à cheval sur le Djebel Lessouda. Il offrait une certaine couverture, et devant lui s'étendait une plaine plate d'environ 900 mètres de large, que chacun des chars américains devrait franchir s'ils ne s'arrêtaient pas.

Au sud de Sidi Salem, le 68e bataillon d'artillerie engageait toujours efficacement l'artillerie ennemie sur Garet Hadid avec des tirs de contrebatterie. Les compagnies E et F tentaient d'envahir les batteries antichars au nord et au sud du village.

Alors que le char de Wolff atteignait la colline, il pouvait voir les étoiles blanches des Sherman américains alors qu'ils plongeaient devant lui sur la droite, montrant leurs bordées. Les Américains étaient apparemment préoccupés par KGr. Gerhardt au nord et n'a pas réussi à détecter la compagnie de Wolff au centre. Le corps principal de la force américaine a ralenti, puis s'est arrêté à 3 000 mètres. Le groupe de Wolff a ralenti, attendant les ordres.

À 15 h 45, le 1er peloton de Winkler signala le mouvement de chars ennemis le long de la route au nord-est. La force de la force de panzer était alors indéterminée mais serait plus tard estimée à 30 chars. Quelques instants plus tard, Peyton a signalé une force ennemie de 25 Pzkw. Mk.IVs poussant du parallèle sud à la route Bir el Hafey. Il a cajolé la compagnie F dans des positions profanées au sud-est de Sidi Salem. Les canons des chars ont clignoté alors que les Américains et les Allemands commençaient à se tirer dessus. KGr. Les panzers de Stenkhoff avaient été découverts mais trop tard.

Il y avait peu de couverture pour les chars de la compagnie F’s alors que les Allemands pénétraient dans la force de Peyton’s avec une détermination farouche. Ils étaient maintenant en mesure de tourner le flanc sud d'Alger.

Alger a rejoint la compagnie E pour manœuvrer depuis le bord ouest de Sidi Salem pour engager le KGr. Gerhardt, qui se dirigeait régulièrement vers eux depuis le nord. Le 1er peloton de Winkler a attrapé quatre panzers allemands se déplaçant à travers une parcelle de cactus et les a assommés. Deux autres chars ennemis ont ensuite été détruits dans la même position. Le reste des chars de Winkler a ouvert le feu depuis la couverture du village, le 3e peloton détruisant huit chars ennemis. L'un des chars de la compagnie D’s a été engagé par sept panzers. Le char américain en sous-effectif a pu détruire l'un de ses bourreaux avant qu'il ne fasse naufrage.

Alors qu'il regardait l'action se dérouler, l'esprit de Wolff s'emballa. Quand l'ordre d'avancer serait-il donné ? La force sud avait déjà franchi le périmètre américain. Soudain, sa radio crépita avec l'ordre : 𔃴e Compagnie, attaquez !’

Wolff rejoignit son groupe en courant à travers la vaste plaine, et ils se retrouvèrent bientôt à moins de 2 500 mètres des Américains. Les Allemands étaient mystifiés par le fait que les Américains semblaient inconscients de leur avance et qu'aucune de leurs tourelles ne se tournait pour faire face à l'avancée des blindés de Wolff.

Les hommes de Wolff n'arrêtaient pas d'estimer la distance jusqu'aux étoiles blanches, demandant avec enthousiasme à leur lieutenant quand ils pourraient tirer. Leurs obus perforants étaient déjà chargés dans les chambres de tir, mais ils étaient encore à 400 mètres trop loin pour un tir efficace.

German artillery positioned in and around Sidi Bou Zid opened up with a murderous barrage as the advance continued and Wolff’s tanks drew closer. Finally, the order to fire was given. Wolff’s company poured blistering shells at the Americans. In an instant, red flames and black smoke appeared on the horizon.

Stack looked on in horror and disbelief as the German force came into view and began cutting into the American tanks. Alger had been sent directly into the jaws of an ambush. The 2nd Battalion would be crushed in a flanking vise by an overwhelming armored force, while simultaneously being hammered in the center–a classic encirclement.

At 1615 Alger lost contact with Winkler. By then, the opposing tankers were fighting at point-blank range. Unbeknown to Alger, Winkler had his head down in the turret when an armor-piercing round exploded in the tank with a brilliant red glow, a splash of molten metal and an eruption of fire. The compartment was immediately engulfed in flames. Kaser was killed instantly by the blast. Winkler’s face and hair were seared and his eyes were burned shut. Newton was scorched on the face, hands and chest. Both Gregg and Urbanovski suffered superficial head wounds. The survivors bailed out of the stricken tank as the battle raged around them.

When they were on the ground, Winkler asked who was there. The crew said all but Kaser. He asked them to check on Kaser but one or more came back and told him it was no use. At Winkler’s request, Gregg led his blinded commander to the nearest officer’s tank to check in by radio with Alger. Winkler was unable to reach Alger on the radio but talked briefly in person with a Lieutenant Holder of Company E. Gregg then suggested that Winkler try to walk out while Gregg returned to the tank to help Newton and Urbanovski put the fire out. He said that they would pick up Winkler if they could douse the fire and restart the engine.

Meanwhile, Stack radioed Alger for a situation report. ‘Still pretty busy. Situation is hard,’ Alger calmly replied. That was Stack’s last communication with the 2nd Battalion commander. Moments later Alger’s radio antenna was blown away by a tank shell.

At 1645, armor-piercing rounds struck the engine compartment of Alger’s tank, starting a fire. The early Sherman was nicknamed ‘the Ronson’ due to the propensity of its lightly armored gasoline engine to burst into flames. Now, Alger’s command tank was ablaze. Immediately afterward, two armor-piercing rounds ripped through the south side of the turret, killing radio operator Leger. Alger and the rest of the crew jumped from the flaming tank and tried to work northward to join the remnants of Company D.

The hostile armored force now bored in on the American flanks. Multicolored tracer shells streaked through the sky as the Germans rampaged at will among the burning M-4s. The survivors retreated west through lanes of heavy pursuing fire. Soon the envelopment was finished. Just four of Alger’s Shermans and some scattered crews returned as night descended.

One of the tanks with a knocked-out gun picked up Winkler, who had walked west alone, guided only by the warmth of the setting sun on his scorched face. Alger and his crew were quickly spotted by Germans and captured, as were Gregg, Newton, Urbanovski and most of the battalion’s dismounted crews.

The 68th Armored Artillery Battalion and the 6th Armored Infantry were cut off and threatened with encirclement. Nevertheless, the American artillery continued directing a steady stream of fire at the approaching German panzers, then only 2,000 yards away. Two guns disappeared in brilliant flashes of fire, while the others withdrew into defilade.

Stack was heartsick and had seen enough. Alger’s entire battalion had been annihilated. At 1800, he ordered immediate disengagement and withdrawal to Kern’s Crossroads. The American infantry trapped on Djebels Lessouda and Ksaira were written off and told to get back as best they could.

The Germans were elated. They had decimated an entire American tank battalion. Acrid, dark gray and black smoke filled the air. The American tanks huddled beside the wadi Oued Rouena, at the edge of Sidi Salem, flames flickering in the desert night.

As the victorious panzers droned and prowled around the village searching for stragglers, Wolff roamed from company to company asking his men and himself: ‘Did you ever see anything like it? Did you ever see anything like it?’

In just two days, the strength of the 1st Armored Division had been depleted by a total of 98 tanks, 57 halftracks, 29 artillery pieces and 500 men. Instantly swept away were 100 of its highly trained tank crews. These were the darkest days of the division’s history. Alger later likened his doomed attack to the Charge of the Light Brigade at Balaclava during the Crimean War, lamenting that ‘there was little or no foresight in planning or execution of the operations.’

This article was written by Robert A. Newton and originally appeared in the September 2002 issue of La Seconde Guerre mondiale magazine.


Sbeitla - History

Par Christophe Miskimon

The German crewmen occupied the various stations in their tank as they approached the American roadblock ahead. It was 2100 hours on Christmas Eve, 1944, just outside the town of Manhay, Luxembourg, which was occupied by elements three different U.S. divisions. The Nazi offensive into the Ardennes, which later came to be known as the Battle of the Bulge, was well under way, and this column of the 2nd SS Panzer Division had been given the objective of seizing the town from its American defenders.

The moon overhead shone brightly in a clear sky, reflecting on the blanket of snow that covered the ground and providing good nighttime visibility. As the lead tank of the column got ever closer to the roadblock, tension no doubt mounted the American tankers and infantrymen must have strained to see who was approaching their position—friend or foe. With each passing second, the crew of the leading German tank, out front and vulnerable, must have feared the calls of warning and bursts of tank and bazooka fire that would turn their machine into a fiery coffin.

No shouts of “Open Fire!” or “Krauts!” rang out, however. Instead, the lead tank moved up to the roadblock without a shot being fired. The American sentries were not lazy or incompetent they had been fooled. The German tank crew was driving an American tank, a captured M-4 Sherman, its silhouette easily discernable from that of an enemy tank in the bright moonlight. Behind this Sherman, the rest of the SS detachment sprang to the attack, both infantry and German tankers in their own panzers. Surprise was complete.

Muzzle flashes and screams pierced the darkness men who should have been singing Christmas carols at home with their loved ones were instead fighting, killing, and dying in what might have been considered an idyllic winter backdrop. Within minutes, the German infantry spread out and used their Panzerschreck and Panzerfaust antitank weapons to destroy four of the defending Shermans and disable two more.

Flush with success, the Germans decided to try their ruse again on the next roadblock, which lay about a thousand yards farther down the road into Manhay. This roadblock was well manned by 10 more American Shermans and an understrength company of infantry. The defenders were dug in with their tanks in hull-down firing positions, leaving only the turrets exposed to an attacker.

Once again the SS troops put their captured Sherman in the lead. The troops at the second roadblock would have heard the gunfire. Presumably, the Germans hoped the Americans would observe one of their own tanks approaching and believe the occupants were retreating comrades. Their luck held, and no fire greeted the SS-crewed Sherman. The rest of the Nazi column quickly went into action, lighting flares to blind the crews of the American tanks and opening fire. All of the American tanks were lost in the ensuing firefight. An hour and a half after the attack began, the Germans were in Manhay, where five more tanks fell to them.

Captured Tanks: Solving Problems in Supply and Production

It was an ingenious use for a captured tank, and one that paid off for the German attackers. In addition to using such vehicles in subterfuges, the Wehrmacht made much use of captured armor on all fronts during World War II. A popular image of the German Army is that of an armored juggernaut using its superior tanks, like the giant Tigers and Panthers, to either sweep all before it or to fight bitter and costly defensive battles against overwhelming odds.

While one can certainly find numerous examples of just such actions, this was not always the case. At times, the German Army suffered equipment shortages like most military forces. For example, after the fall of France in 1940, the Wehrmacht increased the number of its armored divisions. Since there were not enough tanks to fully equip the new units, the existing tanks were spread out among them, reducing the total number of tanks per division.

Captured with the fall of Bir Hacheim in North Africa, a Crusader tank is inspected by German troops. Practically in tact, this vehicle was also taken with plenty of ammunition to turn against its original owner.

In the early part of the war, German industry was not yet up to its full wartime production capacity. So, the Army used a number of methods to make up for numerical deficiencies. One prewar innovation was to use the large numbers of Czechoslovakian tanks that had fallen into their possession when that nation came under the Nazi yoke in 1938. As nations fell to the German onslaught, another method was to use tanks from conquered nations and still-active enemies. As the war continued, so did German improvisation in the use of captured Allied tanks.

After the French surrender in June 1940, the Wehrmacht found itself not only in possession of large numbers of French tanks, such as the Somua S35 and Char 1 bis, but also of the French production facilities and ammunition factories needed to sustain these vehicles. These early French designs were equivalent to the German ones then in use it had been more a matter of their tactical employment than their quality that had hastened French defeat. So, the Germans retained these vehicles, using them for the security of airfields and railroads and for driver training in Western Europe.

Later, when these tanks became obsolete for battlefield use, their turrets were removed and placed in bunkers and pillboxes, while the chassis found use as artillery tractors and carriers for self-propelled guns. Very small numbers of seized French tanks saw combat. Just a few were used in Russia and a few in the Balkans. After their usefulness in direct combat was over, these tanks were employed against partisans, who generally lacked antitank weapons.

Captured British Tanks in the Afrika Korps

British tanks were also captured during the fighting in France. Since Germany was still fighting Britain, some captured armor was put to use outside of combat. Examples of these captured tanks were sent back to Germany to the Army Weapons Office, a practice that would continue with captured armor from all fronts and enemies during the course of the war. There, various testing would be conducted, and tanks would be evaluated for their fighting capability. Once these evaluations were done, the tanks would be tested against various German antitank weapons to see which would be most effective. Firing tables were created showing these results along with each vehicle’s vulnerable points.

A German soldier perched on a captured British Matilda Mk II.

Since there was no ready source of ammunition or spare parts for British tanks, some were converted to tractors or training vehicles. As vehicles broke down, some were stripped for parts to keep others running. The final destination would often be the target range, where the hulks were used for target practice and to train infantry on close-in tank killing. A very small number of captured British cruiser tanks saw action in Russia, and a handful of Churchill tanks captured at Dieppe were salvaged, tested, and then used until they, too, ended up on the firing range.

For the Afrika Korps fighting in the North African desert, however, captured tanks were put to frontline use as often as possible. German forces often had difficulties receiving adequate resupply. Replacement tanks had to be shipped across the Mediterranean, something the Royal Navy and Air Force tried hard to prevent. Also, the fighting in Russia often took priority over the fighting in the desert, leading to shortages of all kinds for the Afrika Korps, including tanks. Captured British tanks were used to fill the gaps. While British tanks are often viewed as inferior to their German counterparts, it should be noted that in the early period of the war the qualitative differences were usually not so dramatic. One must also consider that when faced with the need, even a “bad” tank is much better than no tank at all.

Both the 15th and 21st Panzer Divisions of the Afrika Korps formed provisional units of captured English armor in 1941. The size of these units varied widely from time to time, since new vehicles were acquired and those in use broke down, were cannibalized for parts, or were lost in combat. By February 1942, a consolidated captured tank unit was created for the Afrika Korps as a whole. It remained in service until the end of the fighting in Africa, since newly captured vehicles were funneled to it as others were lost. A maximum of 18 tanks comprised the unit, though numbers constantly fluctuated. Various models of British tanks served in these units, including Matildas, Valentines, and Crusaders. Only a very few examples of American tanks in British service were taken.

“War Daddy II”

American forces landed in Africa in November 1942, joined the fighting, and before long some of their tanks fell into German hands as well. By this stage of the North African fighting, it was apparent the Wehrmacht’s war in the desert was nearing its end. Knowing time was short, every effort was made to capture examples of American tanks for return to Germany and the Army Weapons Office so testing could be carried out.

It was in Tunisia that the first Sherman tanks were captured. Here begins the story of the hapless M-4A1 Sherman named “War Daddy II.” Panzerabteilung 501 captured the tank from the First Armored Division on February 22, 1943, near Sbeitla, Tunisia. From there, its captors drove the tank to Tunis, a 350-kilometer journey that took four and a half days. Once there, “War Daddy II” was placed aboard a ship and transported to the Army Weapons Office. There, the tank, which displayed serial number WH 058941, was put through testing. The thickness of the armor in millimeters and its slope in degrees were determined. Photographs exist of this tank, its name still painted on its hull, both on display and being tested alongside German armor. During the course of the war, more captured Shermans joined various other types of seized tanks at testing centers at Berka and Kummersdorf. After testing, some tanks were placed on display in army museums at the test sites. In the last days of the war, those few tanks that still ran were pressed into battle in ad hoc units.

“War Daddy II,” a captured American Sherman (left) is tested against a German Panther and other tanks.

The Allied landings in Normandy intensified the European fighting, and naturally more Shermans found their way into German hands. Four German divisions are known to have formed captured tank units with numbers of Shermans. The 10th SS Panzer Division, for example, had a separate unit of 10 Shermans at one time. Indeed, due to the widespread use of the Sherman by virtually all the Allied nations, more of them were used by Germany than any other Western tank design.

The reliability of the Sherman was an advantage for its German operators, whose own tanks were often difficult to keep operational. Additionally, since the Germans were usually retreating or on the defensive by this stage of the war, they could not hope to overrun stockpiles of spare parts as they had during the heady days of the invasion of France in 1940.

The 150th Panzer Brigade, formed in November 1944, provides perhaps the greatest example of German ingenuity in the use of captured tanks on the Western Front. This is the unit which, during the Battle of the Bulge, infiltrated American lines in order to misdirect, confuse, and sabotage Allied units. Equipped with 10 Shermans and as many other captured American vehicles as could be gathered, the 150th was rounded out with German vehicles specially disguised to resemble American counterparts. Sheet metal added to a Panther could, for example, change its silhouette to resemble a U.S. tank destroyer. The 150th did achieve some success in sowing confusion, though its contribution to the overall German campaign was minimal.

Repairing Captured Armor

Germany’s war in the East against the Soviet Union also saw wide use of captured tanks. Indeed, after observing how many tanks had been taken during the fall of France and the Low Countries, the German high command issued orders for the gathering of captured Russian tanks in July 1941, only weeks after the beginning of the invasion. The speed of the German advance during the early stages of their offensive resulted in the capture of vast numbers of Soviet troops and large amounts of tanks and equipment. The Germans intended to turn these tanks against their former owners as quickly as possible.

Germans test Sherman and M3 tanks captured in Tunisia.

Initial hopes for the fast turnaround of these vehicles proved futile, however. The rapid pace of the advance meant increased wear and tear on German armor, and these increased maintenance requirements taxed German repair assets to the limit. There was little time to spare to refurbish Soviet tanks for duty, and most seized tanks needed repair to some degree. This was because the Soviets, while having built and issued tanks by the thousands, had done a rather poor job distributing spare parts and sufficient ammunition, both vital to the operations of armored vehicles.

In the early days of the war on the Eastern Front, Soviet units were often poorly supplied, so broken-down tanks could not be repaired and often had to be abandoned virtually intact. These tanks were captured by the advancing Germans but still needed repair. Retreating Soviet troops destroyed stocks of parts when they could, and sometimes captured tanks were stripped for parts by the German units that seized them. Even though thousands of Soviet tanks of all types had been destroyed, abandoned, or captured, only about 100 were in German service by October 1941.

This number included light tanks such as the BT-7 and T-26, both armed with a 45mm cannon. They stood in for German tanks for a short time until they too were relegated to serving as artillery tractors and ammunition carriers. The Wehrmacht still used large numbers of horses in these roles, so the addition of mechanized transport would have been welcome. Due to the large numbers of Lend-Lease tanks shipped to the Soviets, there were even examples of American M-3A3 and M-4 medium tanks captured on the Eastern Front and put to use. A single Matilda ended its days as a tractor, towing artillery pieces through the thick mud of the Russian steppes.

The T-34 in German Hands

None of these tanks, however, could possibly have been as welcome in German use as the medium T-34 and heavy KV-1. Both tanks shocked the Germans when they first entered combat in late 1941, since they were equal to or better than any German tank then in service. Both were armed with 76mm guns compared to the smaller 37mm and 50mm guns most of the Panzers carried. The T-34’s armor was well sloped to deflect incoming shot, while the KV-1 boasted armor up to 75mm thick, later increased to 130mm. Only the larger German guns had a chance to stop them. Thus, it was no surprise that they put as many as they could into their own service. There was even discussion among the German high command of directly copying the T-34 and putting it into production. Eventually, it was decided to design a new tank, which resulted in the development of the Mark V Panther, arguably the best medium tank of the war. The features of the T-34 figured prominently in the design of the Panther.

Posing aboard a captured Soviet KV-1 tank, German soldiers have placed a Nazi flag atop the vehicle’s turret to warn friendly aircraft not to attack. The cables lying across the chassis indicate that the tank may have recently been towed to a marshaling area.

Such priority was given to the acquisition of the T-34 that factories were set up to refurbish captured vehicles. A facility in Riga, a Daimler-Benz factory in Marienfelde, and a plant in Gorlitz all turned out T-34s. When the Germans retook Kharkov in early 1943, the SS seized a factory site exclusively for rebuilding captured T-34 tanks. The vehicles were to be disassembled and rebuilt. Tanks and their parts were numbered to assure compatibility. T-34s turned out there were used to form captured tanks units in the 2nd SS Panzer Division “Das Reich.”

Another view of the captured Soviet KV-1 tank which was used for training by the Germans.

As the war in the East turned against Germany, the Wehrmacht was pushed steadily back. While on the defensive, few opportunities occurred for the capture of Soviet tanks such as the improved T-34/85, so named for its long-barreled 85mm cannon. At least three were captured in 1944, though, and used in the fighting in East Prussia by the 252nd Infantry Division and near Warsaw by the 5th SS Panzer Division “Wiking.” These were among the last captured Soviet tanks to see service in the German Army.

Filling a Supply Gap

It would be a gross exaggeration to say that captured tanks used by German forces had any real or lasting impact on the course of the war. At best, they filled gaps and plugged holes in the order of battle as domestic production was insufficient. Still, the use of captured armor by a regime known for its ideology of racial superiority showed a flexibility and capacity for improvisation on the part of the German soldier.


Battle of Kasserine Pass, Tunisia, 14 – 22 February 1943

The US Army got its first taste of the German Army in the Atlas Mountains of Tunisia in mid February 1943. It was not a glorious time for the untried American II Corps. Poor leadership by II Corps commander Floyd Fredendall led the Americans to a humiliating defeat in a series of defensives positions and ill-conceived counter-attacks. Almost 6,000 were killed or wounded and hundreds more were captured in the battles around Sidi Bou Zid (14th/15th), Sbeitla(16th) and the Kasserine Pass(19th). The whole action is often referred to in the aggregate as the Bataille du col de Kasserine.

In early February 1943, General Erwin Rommel and his German Africa Corps were in danger of being cut off from its provisions in Tunisia. The American Army’s II Corps had taken up positions in the passes of the Grand Dorsal section of the Aurès Mountains at the eastern end of the Atlas Mountain chain which were blocking Rommel’s way to his northern Tunisian supply ports. Rommel sent two Panzer Divisions to take the passes. They surprised The American 1st Armored Division, led by General Orlando Ward, on the morning of 14 February 1943 with a well choreographed air and land maneuver. The disarrayed Americans were ordered by Fredendall to regroup, with minimal re-enforcements, and counter-attack. Ward thought this was ill-advised, but did not object vigorously. Rommel was prepared and unleashed hell on the unsuspecting Americans with a classic ambush near Sidi Bou Zid. The 1st Armoured was mauled again.

The Battle of Kasserine Pass

Finally, the Americans were allowed to fall back and re-group. The next point of defense would be the Kasserine pass, which was an opening in the range where a road, a river and a railroad track went through…an obvious point to hold. Rommel knew this as well. After probing the line sufficiently, Rommel launched. Already learning the very hard lessons that Rommel was teaching them, the Americans held at first and Rommel had to try again. The Desert Fox’s second attempt was to prove successful and the way was open for his panzers to rush through the gap.

Rommel was in open conflict with the Italians and many of his German colleagues and superiors, so he did not hold the area for long. However, in conducting the actions around the Kasserine Pass, he had taught the Americans a great lesson and it was taken to heart fully.

The Battle of Kasserine Pass Motorcycle Ride Recommendation

I have not ridden this, but would love to some day. II Corps landed around Oran, Algeria in early November 1942 as part of Operation Torch. They traversed northern Algeria to enter Tunisia in late 1942 through early 1943. The ride I describe follows the Tell Atlas range running parallel to the Mediterranean coast. It is mostly on the new A1 highway from Oran to the Battle of Kasserine Pass battlefields in northern Tunisia.


Archaeological site of Sbeïtla

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Tunisia - Byzantine Africa

In time, the Vandals lost much of their warlike spirit, and their kingdom fell to the armies of Belisarius, the Byzantine general who in 533 began the reconquest of North Africa for the Roman Empire. It is true that Salvius of Marseilles is prone to exaggeration in all that he says, but he gives a most deplorable, and not wholly inaccurate, account of the crimes of all kinds which made Africa one of the most wretched provinces in the world. Nor had the Vandals escaped the effects of this moral corruption, which slowly destroyed their power and eventually effected their ruin. During the last years of Vandal rule in Africa, St. Fulgentius, Bishop of Ruspe, exercised a fortunate influence over the princes of the dynasty, who were no longer ignorant barbarians, but whose culture, wholly Roman and Byzantine, equalled that of their native subjects. Yet the Vandal monarchy, which had lasted for nearly a century, seemed less firmly established than at its beginning.

Hilderich, who succeeded in 523, was too cultured and too mild a prince to impose his will on others. Giluner made an attempt to deprive him of power, and, proclaimed King of the Vandals in 531, marched on Carthage and dethroned Hilderich. His cause appeared to be completely successful, and his authority firmly established, when a Byzantine fleet appeared on the coast of Africa. The naval battle of Decimunt (13 September 533) destroyed, in a few hours, the seapower of the Vandals. The landing of the Byzantine army, the taking of Carthage, the flight of Gilimer, and the battle of Tricamarum, about the middle of December, completed their destruction and their disappearance.

The victor, Belisarius, had but to show himself in order to reconquer the greater part of the coast, and to place the cities under the authority of the Emperor Justinian. A council held at Carthage in 534 was attended by 220 bishops, representing all the churches. It issued a decree forbidding the public exercise of Arian worship. The establishment of Byzantine rule, however, was far from restoring unity to the African Church. The Councils of Carthage brought together the bishops of Proconsular Africa, Byzacena, and Numidia, but those of Tripolitana and Mauretania were absent, Mauretania had, in fact, regained its political autonomy, during the Vandal period. A native dynasty had been set up, and the Byzantine army of occupation never succeeded in conquering a part of the country so far from their base at Carthage.

Effective Byzantine control in the old Roman province was restricted to the coastal area, and even there the newly walled towns, strongholds, fortified farms, and watchtowers called attention to its tenuous nature. The region's prosperity had diminished under Vandal domination. Unpopular Byzantine governors imposed burdensome taxation, while towns and public services - including the water system-were left in decay.

The old Roman political and social order, disrupted by the Vandals, could not be restored, but Byzantine rule in Africa did prolong the Roman ideal of imperial unity there for another century and a half and prevented the ascendancy of the Berber nomads in the coastal region. In outlying areas neglected by the Vandals, the inhabitants had sought the protection of tribal chieftains and, having grown accustomed to their autonomy, resisted reassimilation into the imperial system, but no coherent form of political organization evolved there to take the place of Roman authority.

The reign of Justinian marks a sad period in the history of the African Church, due to the part taken by the clergy in the matter known as that of the Tria Capitula (Three Chapters). While one part of the episcopate wasted its time and energies in fruitless theological discussions, others failea of their duty. It was under these circumstances that Pope Gregory the Great sent men to Africa, whose lofty character contributed greatly to increase the prestige of the Roman Church. The notary Hilarus became in some sense a papal legate with authority over the African bishops. He left them in no doubt as to their duty, instructed or reprimanded them, and summoned councils in the Pope's name. With the help of the metropolitan of Carthage, he succeeded in restoring unity, peace, and ecclesiastical discipline in the African Church, which drew strength from so fortunate a change even so surely as the See of Rome gained in respect and authority.

This renewal of vigor, however, was not of long duration. The Arabs, who had conquered Egypt, made their way into Africa. In 642 they occupied Barca and Cyrenaica in 643 they conquered part of the Tripolitana. In 647 the Caliph Othman gave orders for a direct attack on Africa, and an army which had gained a victory at Sbeitla withdrew on payment of a large ransom. Some years of respite ensued. The African Church showed its firm attachment to orthodoxy by remaining loyal to Pope Martin I (649655) in his conflict with the Emperor of Byzantium.

The last forty years of the seventh century witnessed the gradual fall of the fragments of Byzantine Africa into the hands of the Arabs. The Berber, or native tribes, which before this had seemed on the way to conversion to the Gospel, passed in a short time, and without resistance, to Islam. Carthage was taken by the Arabs in 695. Two years later it was re-entered by the Patrician John, but only for a brief period in 698 Hassan once more took possession of the capital of Northern Africa. In this overwhelming disaster of ihe Arab invasion the Churches of Africa were blotted out. Not that all was destroyed, but that the remnant of Christian life was so small as to be matter for erudition rather than for history.


Conséquences

While complete disaster had been averted, the Battle of Kasserine Pass was a humiliating defeat for US forces. Their first major clash with the Germans, the battle showed an enemy superiority in experience and equipment as well as exposed several flaws in the American command structure and doctrine. After the fight, Rommel dismissed American troops as ineffective and felt they did offer a threat to his command. While scornful of American soldiers, the German commander was impressed with much of their equipment which he felt well-reflected the experience gained by the British earlier in the war.

Responding to the defeat, the US Army initiated several changes including the immediate removal of the incompetent Fredendall. Sending Major General Omar Bradley to assess the situation, General Dwight D. Eisenhower enacted several of his subordinate's recommendations, including giving command of II Corps to Lieutenant General George S. Patton. Also, local commanders were instructed to keep their headquarters near the front and were given greater discretion to react to situations without permission from a higher headquarters. Efforts were also made to improve on-call artillery and air support as well as to keep units massed and in position to support each other. As a result of these changes, when US troops returned to action in North Africa, they were significantly better prepared to face the enemy.


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